Salta a la fama por su tema Super freak, contenido en el álbum Street songs. 

Intérprete y compositor de soul y funk, grabó en la escudería Motown desde comienzos de los años ochenta. Por violencia contra mujeres, pasó un tiempo en la cárcel en los años noventa, y su carrera nunca se recuperó.

En la mañana del 6 de agosto de 2004, Rick James fue encontrado muerto en su hogar en el complejo de apartamentos Oakwood en Barham Boulevard, Los Angeles, California, por su cuidador. Tenía 56 años.

James murió de insuficiencia pulmonar e insuficiencia cardíaca agravada por las diversas condiciones de su salud: diabetes, accidente cerebrovascular, un marcapasos y un ataque al corazón previo.​

A través de la autopsia se descubrió que estaba bajo la influencia de una gran cantidad de fármacos y droga: alprazolam, diazepam, bupropion, citalopram, hidrocodona, digoxina, clorfenamina, metanfetamina y cocaína.​

Sin embargo, el médico forense aseguró: "Ninguno de los fármacos o combinaciones de ellos se encontraron a niveles que pusieran en peligro la vida por sí mismos”.